Va invit sa continuam plimbarea pe Strada Fictiunii alaturi de cartile de la Editura Allfa. De data aceasta, ne oprim la categoria Contemporan pentru a intra in “Menajeria lui Jamrach” – cel mai nou roman al scriitoarei britanice Carol Birch – o calatorie initiatica in care un baiat dornic de aventuri devine barbat, osciland intre real si fantastic si modelandu-si personalitatea prin incercari ce depasesc limitele imaginatiei.

“M-am nascut de doua ori.” – asa isi incepe personajul narator, Jaffy Brown, istorisirea. Un baietel nascut in saracie care la varsta de 8 ani testeaza imposibilul incercand sa mangaie un tigru ce tocmai scapase dintr-o cusca a unei menajerii. Pornind de la cateva elemente din realitatea londoneza a secolului al XIX-lea, Carol Birch reda episodul cu tigrul asa cum este sugerat de statuia de la Tobacco Dock Shopping Centre din Wapping, Londra, care ii infatiseaza pe cei doi – baiat si tigru – fata in fata. Atacul tigrului-“fiara mistica” este cea de a doua nastere la care se refera personajul si intamplarea care declanseaza aventura. “Tigrul imi deschise niste usi magice” – spune Jaffy dupa ce scapa nevatamat si porneste in fascinanta calatorie a vietii sale.

Salvat din ghearele tigrului de catre misteriosul domn Charles Jamrach – patronul menajeriei si furnizorul de animale exotice al Gradinii Zoologice din Londra pe la jumatatea secolului al XIX-lea – baiatul sarman pare a fi in mod paradoxal lovit de noroc. Apreciat pentru curajul si indemanarea sa, Jaffy primeste o slujba la menajerie unde descopera fascinanta lume a animalelor. Aici il cunoaste pe Tim, camarad de care nici macar moartea nu-l va putea desparti, pe sora geamana a acestuia, Ishbel, si tot de aici pleaca mai departe pentru a completa sirul de evenimente incredibile. Se imbarca impreuna cu Tim pe o baleniera condusa de marinarul Dan Rymer – unul dintre distribuitorii de animale ai lui Jamrach – pentru a onora o comanda speciala: prinderea unui dragon.

Marea isi descopera atat pericolele, cat si fantasmele. Calatoria impinge personajele dincolo de limitele posibilului. “De unde sa stiu ce era posibil si ce nu”, spune Jaffy, iar descrierea detaliata de sunete, gusturi, mirosuri si peisaje te face sa simti alaturi de el toate experientele prin care trece, chiar daca pe unele nu ai vrea sa le simti. Voiajul pe mare potenteaza fantasticul romanului si scoate la iveala una dintre interpretarile titlului. Dincolo de cadrul in care incep ispravile personajului principal si de scopul calatoriei, Menajeria lui Jamrach este insasi corabia, cu toti marinarii ei – o adevarata colectie exotica de tipologii si de suflete, de care mai tarziu Jaffy va incerca sa-si aminteasca in exercitiile de memorie menite sa-i demonstreze ca totul a fost vis, halucinatie sau realitate.

Daca pana la intalnirea reptilei mitice scriitoarea combina motive prezente in multe dintre romanele de aventuri ale copilariei, capturarea dragonului – “fiinta de cosmar mai degraba decat de basm” – va face ca actiunea sa se desprinda de cliseele acestora. Atunci incepe ghinionul pentru echipajul corabiei Lysander, amplificand superstitiile conform carora dragonul tinut captiv este o amuleta a nenorocului. Cand fiara este eliberata de Skip intr-un moment de nebunie, se declanseaza haosul si o furtuna puternica scufunda vasul. Dintre toti cei aflati pe punte, doar o mica parte se salveaza. Reusesc sa pluteasca in deriva pe un ocean plin de halucinatii lasand sa alunece printre ei fantasmele sentimentelor pe cale de disparitie.

Sub umbrela nebuniei si a viziunilor apocaliptice, schimbul dintre amintirile lui Jaffy si evenimentele contemporane devine neclar ca si succesiunea dintre realitate si imaginatie. Amintirea celor ramasi pe uscat nu este decat un reper care sa-i dea speranta baiatului. Prietenia si aventura se lasa inlocuite de invidie si frustrare pentru a se reintrupa apoi pozitiv in devotament si sacrificiu. Iar cand proviziile de hrana si apa se termina, singura sansa de a castiga lupta pentru supravietuire este una care anuleaza granita dintre uman si animal: canibalismul. Dupa aceasta experienta, nimic din ce vor face supravietuitorii nu va fi mai mult decat o umbra palida de viata. Doar vaga poveste de iubire dintre Jaffy si Ishbel mai straluceste putin in final, alaturi de incercarile baiatului devenit barbat si de a-si depasi remuscarile deschizandu-si propria menajerie.

Desi la inceput “Menajeria lui Jamrach” pare a fi inca o carte de aventuri precum cele cu care ne-am obisnuit delectandu-ne imaginatia in copilarie, Carol Birch isi dezvaluie treptat adevarata originalitate. Ea ne dovedeste ca istoria recreata in cartea sa poate fi adresata cu succes atat celor in care spiritul aventurilor camaraderesti nu a disparut, cat si celor dornici de senzatii tari si experiente imposibile. Si chiar daca unii dintre cititori isi vor dori sa nu fi fost martori la o parte dintre intamplarile lui Jaffy Brown, trebuie sa recunoastem ca fara amestecul dintre omagiul sincer adus prieteniei si doza de cruzime cu care socheaza simturile povestea nu ar fi putut sa se concretizeze in ceea ce este acum: un atractiv roman de aventuri care, desi scris in 2011, rivalizeaza onorabil cu cele clasice, de la “David Copperfield” si “Oliver Twist” pana la “Sinbad” si “Moby Dick”.