Printre cartile aparute de curand la Editura Herald se numara si „Originile alchimiei” de Marcellin Berthelot. Volumul care si-a gasit locul in colectia Historia cauta in trecutul alchimiei, analizand izvoarele acesteia, numind practicantii si faptele acestora si ajungand pana la chimia pe care am studiat-o cu totii mai mult sau mai putin in timpul scolii.

Chimist si politician francez al secolului al XIX-lea, Marcellin Berthelot este considerat unul dintre cei mai importanti chimisti ai tuturor timpurilor, el sintetizand multi compusi organici din substante anorganice si publicandu-si studiile in numeroase ziare si carti.

In „Originile alchimiei”, autorul precizeaza ca istoria acestei stiinte confundata de multi cu magia este una foarte neclara, ea aparand aproape brusc, odata cu prabusirea Imperiului Roman si dezvoltandu-se de-a lungul Evului Mediu. Berthelot arata ca alchimia este strans legata de „procedeele industriale ale anticilor egipteni, cat si de teoriile speculative ale filosofilor greci, dar si de reveriile misticilor din Scoala din Alexandria, sau de gnostici.”

Consultand diverse papirusuri, istorii ale chimiei sau chiar scrieri asa-zise magice, autorul isi imparte volumul in patru capitole, in care aduna informatii despre izvoarele alchimiei (egiptene, chaldeene, iudaice etc), despre alchimisti (ecumenici, mitici, pseudonimi si propriu-zisi), despre faptele pe care s-a bazat alchimia – fapte care aveau legatura cu prelucrarea metalelor si despre teoriile mai vechi si mai noi despre alchimie.

Considerati nu de putine ori escroci sau nebuni, alchimistii au fost adesea prigoniti si persecutati, astfel incat s-au vazut nevoiti sa-si faca munca pe ascuns si sub nume false si sa nu discute cu oricine despre activitatea lor. Ceea ce este sigur in ceea ce priveste alchimia, este ca originile ei sunt undeva in Egipt, acolo aparand primele laboratoare.

Transmutatia metalelor in aur si argint sau obtinerea unei substante care sa vindece orice boala pot parea astazi povesti amuzante, insa Berthelot face in acest volum un portret realist al alchimiei ca precursoare a chimiei moderne, ca o disciplina filosofica in care se regasesc elemente stiintifice, artistice si religioase. Dar, asa cum alchimia ar putea parea astazi de domeniul fantasticului, asa ar putea parea si pe viitor anumite teorii ale prezentului, dupa cum spune autorul: „Daca vom ajunge vreodata sa fabricam corpuri simple, in sensul actual conferit acestui termen, aceasta descoperire va conduce catre noi legi si relatii necesare, pe care le vom explica atunci prin noi ipoteze. De abia atunci teoriile noastre actuale despre atomi si eter le vor aparea probabil oamenilor viitorului la fel de himerice cum este astazi, pentru savantii nostri, teoria mercurului vechilor filosofi.”